Downwinders : 風下住民

Downwinders refers to the individuals and communities in the inter-mountain area between the Cascade and Rocky Mountain ranges primarily in Arizona, Nevada and Utah but also in Oregon, Washington, and Idaho who were exposed to radioactive contamination or nuclear fallout from atmospheric or underground nuclear weapons testing, and nuclear accidents.

More generally, the term can also include those communities and individuals who are exposed to ionizing radiation and other emissions due to the regular production and maintenance of coal ash, nuclear weapons, nuclear power, nuclear waste and geothermal energy. In regions near U.S. nuclear sites, downwinders may be exposed to releases of radioactive materials into the environment that contaminate their groundwater systems, food chains, and the air they breathe. Some downwinders may have suffered acute exposure due to their involvement in uranium mining and nuclear experimentation.

Several severe adverse health effects, such as an increased incidence of cancers, thyroid diseases, CNS neoplasms, and possibly female reproductive cancers that could lead to congenital malformations have been observed in “downwind” communities exposed to nuclear fallout and radioactive contamination. The impact of nuclear contamination on an individual is generally estimated as the result of the dose of radiation received and the duration of exposure, using the linear no-threshold model (LNT). Sex, age, race, culture, occupation, class, location, and simultaneous exposure to additional environmental toxins are also significant, but often overlooked, factors that contribute to the health effects on a particular “downwind” community.

Downwinders and nuclear testing

Between 1945 and 1980, the United States, the U.S.S.R, the United Kingdom, France and China exploded 504 nuclear devices in atmospheric tests at thirteen primary sites yielding the explosive equivalent of 440 megatons of TNT. Of these atmospheric tests, 330 were conducted by the United States. Accounting for all types of nuclear tests, official counts show that the United States has conducted 1,054 nuclear weapons tests to date, involving at least 1,151 nuclear devices, most of which occurred at Nevada Test Site and the Pacific Proving Grounds in the Marshall Islands, with ten other tests taking place at various locations in the United States, including Alaska, Colorado, Mississippi, and New Mexico. There have been an estimated 2,000 nuclear tests conducted worldwide; the number of nuclear tests conducted by the United States alone is currently more than the sum of nuclear testing done by all other known nuclear states (the USSR, Great Britain, France, China, India, Pakistan, and North Korea) combined.

These nuclear tests infused vast quantities of radioactive material into the world’s atmosphere, which was widely dispersed and then deposited as global fallout.

How downwinders are exposed to fallout

Above-ground nuclear explosions produce a characteristic mushroom cloud, which moves downwind as it reaches its stabilization height. Dispersion of the radioactive elements causes vertical and lateral cloud movement, spreading radioactive materials over adjacent regions. While the large particles settle nearby the site of the detonation, smaller particles and gases may be dispersed around the world. Additionally, some explosions injected radioactive material into the stratosphere, more than 10 kilometers above ground level, meaning it may float there for years before being subsequently deposited uniformly around the earth. Global fallout is the result, which exposes everything to an elevated level of man-made background radiation. While “downwinders” refers to those who live and work closest to the explosion site and are thus most acutely affected, there is a global effect of increased health risks due to ionizing radiation in the atmosphere.

Health effects of nuclear testing

The earliest concerns raised about the health effects of exposure to nuclear fallout had to do with fears of genetic alterations that may occur among the offspring of those most exposed. However, the observed inheritable effects of radiation exposure by groups with histories of acute risk are considered minimal compared with the significant increase in thyroid cancer, leukemia and certain solid tumors that have developed within a decade or more after exposure. As studies of biological samples (including bone, thyroid glands and other tissues) have been undertaken, it has become increasingly clear that specific radionuclides in fallout are implicated in fallout-related cancers and other late effects.

In 1980, People magazine reported that of some 220 cast and crew who filmed a 1956 film, The Conqueror, on location near St. George, Utah, ninety-one had come down with cancer, and 50 had died of cancer. Of these, forty-six had died of cancer by 1980. Among the cancer deaths were John Wayne, Pedro Armendáriz and Susan Hayward, the stars of the film. However, the lifetime odds of developing cancer for men in the U.S. population are 43 percent and the odds of dying of cancer are 23 percent (38 percent and 19 percent, respectively, for women). This places the cancer mortality rate for the 220 primary cast and crew quite near the expected average.

Current status of U.S. nuclear testing

After adopting the Comprehensive Nuclear Test Ban Treaty in 1996, the U.S. and several other nuclear states pledged to stop nuclear testing. However, as of early 2017, the United States has failed to ratify the treaty.

Specific test sites

Nevada

Downwind exposure produced by Nevada Test Site. This map strongly suggests that there are some state-specific differences in reporting.

From 1951 – mid-1962, the Nevada Test Site (NTS) was a primary site used for both surface and above-ground nuclear testing, with 86 tests at or above ground level, and 14 other tests underground, all of which involved releases of significant amounts of radioactive material into the atmosphere.

In the 1950s, people who lived in the vicinity of the NTS were encouraged to sit outside and watch the mushroom clouds that were created by nuclear bomb explosions. Many were given radiation badges to wear on their clothes, which were later collected by the Atomic Energy Commission to gather data about radiation levels.

In a report by the National Cancer Institute, released in 1997, it was determined that the nearly ninety atmospheric tests at the Nevada Test Site (NTS) left high levels of radioactive iodine-131 (5.5 exabecquerels, Ebq) across a large area of the continental United States, especially in the years 1952, 1953, 1955, and 1957. The National Cancer Institute report estimates that doses received in these years are estimated to be large enough to produce 10,000 to 75,000 additional cases of thyroid cancer in the U.S. A 1999 review of the 1997 report considered that their estimates of collective doses were in “good agreement” and “should provide confidence that the NCI estimate is not grossly under or over the actual value.” A 2006 report, published by the Scientific Research Society, estimates that about 22,000 additional radiation-related cancers and 2,000 additional deaths from radiation-related leukemia are expected to occur in the United States because of external and internal radiation from both NTS and global fallout. A 2010 report evaluating data on thyroid cancer incidence from 1973 to 2004 also supports a relationship between exposure from fallout and increased thyroid cancer incidence.

The threat of downwind exposure to radioactivity remaining at the Nevada Test Site from nuclear weapons tests was still an issue as late as 2007. The Pentagon planned to test a 700-ton ammonium nitrate-and-fuel oil “bunker buster” weapon. The planned “Divine Strake” test would have raised a large mushroom cloud of contaminated dust that could have blown toward population centers such as Las Vegas, Boise, Salt Lake City, and St. George, Utah. This project was cancelled in February 2007, in large part due to political pressure inspired by the threat of downwind exposure to radioactivity.

Hanford

While many downwinders were exposed to weapons testing, millions more have been affected by radioactive fallout due to U.S. sites engaged in the production of nuclear weapons and/or nuclear power. For example, Hanford is a former nuclear weapons production site located in south central Washington state, where the Washington state Department of Health collaborated with the citizen-led Hanford Health Information Network (HHIN) to publicize significant data about the health effects of Hanford’s operations. Established in 1943, Hanford released radioactive materials into the air, water and soil, releases which largely resulted from the site’s routine operation, though some were also due to accidents and intentional releases.

By February 1986, mounting citizen pressure forced the U.S. Department of Energy to release to the public 19,000 pages of previously unavailable historical documents about Hanford’s operations. These reports revealed there had been radioactive materials released into the air and Columbia River. The reactors used large amounts of water from the river for cooling, which caused materials in the river water to become radioactive as they passed through the reactor. The water and the radioactive materials it contained were released into the river after passing through the reactors, thus contaminating both groundwater systems and aquatic animals downstream as far west as the Washington and Oregon coasts.

The Hanford Thyroid Disease Study, an epidemiologic study of the relationship between estimated exposure doses to radioiodine and incidence of thyroid disease amongst Hanford‘s downwinders, led by the Fred Hutchinson Cancer Center, was inconclusive. A consolidated lawsuit brought by two thousand Hanford downwinders for personal injury against the contractors that ran Hanford has been in the court system for many years. The defense in the litigation is fully funded by taxpayer dollars due to Price Anderson indeminification agreements. The first six bellwether plaintiffs went to trial in 2005, to test the legal issues applying to the remaining plaintiffs in the suit. In October 2015, the Department of Energy resolved the final cases. The DOE paid more than $60 million in legal fees and $7 million in damages.

Plutonium was also separated and purified for use in nuclear weapons, which resulted in the release of radioactive material into the air. Radioactive fallout from the Hanford site traveled throughout Washington, Oregon, Idaho, Montana, and even into Canada. Radioiodine entered into the food chain via contaminated fields where cows and goats grazed; hazardous fallout was ingested by communities who consumed the radioactive food and drank the milk. Another source of contaminated food came from Columbia River fish; their impact was disproportionately felt by Native American communities who depended on the river for their customary diets. The estimate of those exposed to radioactive contamination due to living downwind of Hanford or ingesting food or water that flowed downstream is unknown.

Marshall Islands

While the term “downwinders” generally connotes nuclear fallout victims based in the continental U.S. near sites such as Hanford and NTS, the population of the Marshall Islands bore a large brunt of nuclear testing under the United States’ Pacific Proving Ground program. Now known officially as the Republic of the Marshall Islands, it was a United Nations Trust Territory administered by the United States from 1944–1979, years during which the United States tested 66 nuclear weapons in the Marshall Islands.

One of these many tests, the March 1, 1954, explosion of Castle Bravo, a U.S. thermonuclear device, was responsible for most of the radiation the Marshall Islanders were exposed to. The fallout-related doses of this single test are believed to be the highest recorded in the history of worldwide nuclear testing. Many of the Marshall Islands which were part of the Pacific Proving Grounds remain contaminated by nuclear fallout, and many of those downwinders who were living on the islands at the time of testing have suffered from a highly increased incidence of several types of cancers and birth defects.

Effects of radiation on female downwinders

The primary long-term health hazard associated with exposure to ionizing radiation as a result of nuclear fallout is an increased risk for cancers of the thyroid, other solid tumor cancers, and leukemia. The relationship between radiation exposure and subsequent cancer risk is considered “the best understood, and certainly the most highly quantified, dose-response relationship for any common environmental human carcinogen”, according to report by the National Cancer Institute. Overall, men in the United States develop cancer at a rate 22% higher than that of women. However, women develop cancer from radiation at a rate from 37.5% to 52% higher than that of men. In recent years, studies conducted by both the National Research Council and the EPA have confirmed that compared to men, women are at a significantly higher risk of radiation-induced cancers, such and that women’s sensitivity to radiation-induced cancers is much higher than was previously estimated. The increased radio-sensitivity of certain organs in women, such as the breast, ovaries, and thyroid is likely the cause of this difference.

In the EPA’s 1999 Federal Guidance Report #13(FGR 13), Cancer Risk Coefficients for Environmental Exposure to Radionuclides, the authors conclude that women have a 48 percent higher radionuclide-related cancer mortality risk than men. Further evidence of sex-based disparities in radiation-induced cancers was published in the 2006 report by the National Research Council’s Committee to Assess Health Risks from Exposure to Low Levels of Ionizing Radiation (known as the BEIR VII report), which found that women’s risk due to radiation exposure exceeded men’s by 37.5 percent. When one considers rates of cancer incidence separately from rates of cancer fatality, the sex disparities are even greater. The BEIR VII Committee concluded that, given the same level of radiation exposure, women are 52 percent more likely than men to develop cancer, while the EPA report puts the estimate of difference as high as 58 percent.

The differences in risk are even greater when considering organ-specific cancers, especially given that both reports identify breast, ovarian, lung, colon, and thyroid tissues as the most radiosensitive among women. For example, the FGR 13 has estimated that the ratio of thyroid cancer incidence for women as compared to men is 2.14, while the findings of BEIR VII suggest that women are even more vulnerable to radiation-induced thyroid cancer at a ratio of 4.76.

As increasing concerns are raised regarding the environmental risks related to breast, the BEIR VII report cited evidence that suggests that “radiation may interact synergistically with other risk factors for breast cancer”, raising the possibility that endocrine disrupting chemicals like PCBs and dioxins might combine to increase the risks associated with radiation beyond that which would be caused by either separately. A related concern is that radionuclides that may be passed through the breast milk, causing some women who are downwinders to be understandably reluctant to breastfeed their children. While reducing the radioactive intake of their infants is an important preventative measure, it denies women the opportunity to engage a preventative measure for their own health; i.e. breastfeeding has been widely documented as a practice that can reduce women’s risk of developing breast cancer. By refraining from breastfeeding, women downwinders’ risks of breast cancer incidence becomes even more elevated.

Pregnancy and birth outcomes

Evidence about radiation-related pregnancy and birth outcomes comes from studies of nuclear bomb and test site survivors and studies of those exposed to diagnostic and therapeutic radiation. Mounting research indicates that above certain levels of radiation a miscarriage will result. It is also clear that fetal malformations are a greater risk if a woman is exposed to high doses of nuclear-related radiation in early pregnancy, when organs are being formed.

If acute radiation exposure occurs in the first ten days following conception, when few cells have formed, it is likely that the embryo will fail to develop and spontaneous abortion will occur. Fetal malformations are most likely to occur if a pregnant woman receives a radiation dose >500 mSv between the 10th and 40th day of pregnancy, the period of organogenesis during which the organs are formed. After the 40th day, the effects of radiation exposure are likely to include low birth weight, delayed growth, and possible mental deficits rather than fetal malformations. Radiation doses above 4,000 mSv are likely to kill both the mother and the fetus.

It has been shown that radiation damage including genome instability and carcinogenesis may occur transgenerationally in both males and females. The effects of radiation on fetal formation are also particularly relevant as a women’s health issue to the extent that female fetuses’ ova are formed while the fetus is still in utero. Adverse effects on a mother carrying a female fetus may therefore be multigenerational and increase both the daughter’s and grandchildren’s risks for ovarian cancer, infertility, and other reproductive developmental problems.

Compensation for downwinders

Under the Radiation Exposure Compensation Act of 1990, a $100 million compensation package and would pay $50,000 per person to fallout victims, and up to $100,000 to uranium miners who were exposed to unsafe levels of radiation. Downwinders eligible for compensation include those living in specified counties of Nevada, Utah, and Arizona for at least two years between January 1951 and October 1958, or during July 1962-periods when the United States conducted above ground nuclear tests without warning, and who are able to show correlations between certain diseases and their personal exposure to nuclear radiation. Miners’ compensation covers workers employed in uranium mines in five states-Colorado, New Mexico, Arizona, Wyoming, and Utah-between January 1947 and December 1971. Uranium miners are eligible for $100,000, and onsite participants are eligible for $75,000.

Navajo-related obstacles

There are particular obstacles to receiving needed health care and compensation faced by many widows and widowers of Navajo uranium miners, who were affected by disproportionately high incidences of fatal lung cancer. One problem for Navajo widows and widowers seeking the federal benefits for which they are qualified is the requirement that they document their marriages, although many were married in the 1930s and 1940s in undocumented tribal ceremonies. Language and cultural barriers pose further obstacles to Navajo downwinders; since many elderly Navajos do not speak English, their children bear the responsibility to do the research and procure from a tribal law judge a validation certificate of their tribal marriage. Similarly, it is difficult to access the outdated medical and occupational documentation that the government required even though the government’s and uranium companies’ own records for Navajo miners are sparse and difficult to access. An updated version of the RECA bill which expands the territories affected by Downwinders is currently in committee.

風下住民風下の住民風下の人々とは、大気や地下核実験、そして原子力事故による放射能汚染や放射性降下物にさらされている個人や地域社会を指す。この記事では主に米国での出来事または核兵器の実験が原因のものを扱う。

より広義には、この用語は核兵器、原子力発電、そして核廃棄物の定期的な生産や点検のために電離放射線や他の放出にさらされている地域社会や個人も含めることができる。米国の核兵器製造施設付近の地域では、風下住民は放射性物質の放出により汚染された環境に地下水系、食物連鎖、そして空気の呼吸を通じて晒される可能性がある。風下住民の中にはウラン採掘や核実験への関与による急性暴露を受けている場合がある。

悪性腫瘍、非癌性甲状腺疾患、および先天性奇形の発生率の増加など幾つかの深刻な健康への悪影響が、放射性降下物と放射能汚染に晒される各地の”風下”の地域社会で観察されている。個人への放射能汚染の影響は一般的に、受けた放射線の量と暴露時間の結果として、線形非閾値モデル(英:LNTモデル)を用いて推定される。性別、年齢、人種、文化、職業、地位、場所、放射線と同時期に晒された環境有害物質の影響は、しばしば見落とされる事であるが、”風下”の地域社会で顕著に健康への影響に寄与する要因である。

風下住民と核実験

1945年と1980年の間に米国、ソ連、イギリス、フランスと中国は、13の主要な実験場で504の核兵器を爆発させ、TNT換算440メガトン相当の大気圏核実験を行った。これらの大気圏核実験のうち330は米国で実施された。全ての種類の核実験を合計すると、米国は公式にこれまで1054核実験を実施し、少なくとも1151の核兵器が使用された。ほとんどはネバダ核実験場とマーシャル諸島の太平洋核実験場で行われたが、他の10の実験はアラスカ、コロラド州、ミシシッピ州、ニューメキシコ州を含む米国の各地で行われた。世界中でこれまで約2,000の核実験が行われたが、現時点で米国の核実験の数は他のすべての既知の核保有国(ソ連、英国、フランス、中国、インド、パキスタン、北朝鮮)によって行われた核実験の合計を上回っている。

これらの核実験は大量の放射性物質を大気中に放出し、それが拡散して地球全体に死の灰をもたらした。

放射性降下物にさらされる風下住民

核爆発により作り出される特徴的なキノコ雲は、安定した高さに達すると風下に移動する。放射性元素の散乱により雲は上下左右に動き、放射性物質を隣接地域に拡散する。大きな粒子は核実験場の近くに落ちる一方で、より小さな粒子やガスは世界中に拡散し得る。さらに、核爆発によっては地上より10km上空の成層圏にまで放射性物質が放出され、この事は、地球全土に降下するまで放射性物質が何年にも渡って成層圏を漂う可能性がある事を意味する。世界中に放射性降下物が降り注ぐ事は、全てのものが人為的に高められたバックグラウンド放射線に晒される結果をもたらす。”風下住民”は核実験場の近くに在住・在勤しているため顕著な影響を受ける人達を指すが、大気中の電離放射線による健康上のリスク増加という影響は世界中に及ぶ。

核実験の健康への影響

初期の死の灰による被曝の健康への影響についての懸念は、高い被爆量の人の子孫に発生する可能性のある遺伝子変異の懸念であった。しかしながら、過去に高い被曝を受けたグループにおいて遺伝し得る放射線被曝の影響は、被曝10年以内またはそれ以降に発症する甲状腺癌・白血病・特定の種類の固形腫瘍の顕著な増加と比較すれば小さいとの調査結果が出た。生体試料(骨、甲状腺や他の組織を含む)の研究が進むにつれ、死の灰の特定の放射性核種が放射性降下物に起因する癌やその他の後遺症に関与していることがいっそう明らかになってきた。

1980年のピープル誌 は米国内で行われたいくつかの核実験の結果を米国市民に明らかにした。ピープル誌はユタ州のセント・ジョージ市に近い場所でロケが行われた1956年の映画『征服者』の約220人の出演者と撮影スタッフのうち、91人が癌で死亡した事を明らかにした。41%というのは前代未聞の罹病率である。そのうち、46人は1980年までに癌で死亡していた。犠牲者の中にはジョン・ウェインやスーザン・ヘイワードなど映画スター達も含まれていた。

現在の米国の核実験の状況

1996年に国連総会により包括的核実験禁止条約(CTBT)が採択された後、米国および他の幾つかの核保有国は核実験を停止することを誓約した。しかしながら、2011年初頭の時点で、米国は包括的核実験禁止条約を批准するに至っていない。

主要な核実験場

ネバダ

1951年から1962年の中頃まではネバダ核実験場が主に使用され、86回の地表および地上での核実験、他に14回の地下核実験が行われ、その実験の全てで大量の放射性物質が大気中に放出された。

1950年代には、ネバダ核実験場の近くに住んでいた住民は屋外に座って核爆発によって作成されたキノコ雲を見ることが奨励された。住民の多くには衣服に付ける放射線バッジが与えられ、後にアメリカ原子力委員会によって放射線レベルに関するデータを収集するために回収された。

1997年に発行されたアメリカ国立癌研究所,による報告書では、ネバダ核実験場での約90回の大気圏内核実験で、北米大陸の広大な範囲にわたって放射性ヨウ素131(5.5 エクサベクレル)の高いレベル、特に1952年、1953年、1955年、1957年に記録したことを突き止めた。アメリカ国立癌研究所の報告書は、これらの年に受けた被曝は米国で推定10,000から75,000件の甲状腺癌の発生を増加させるのに十分な量だったと推定している。Scientific Research Society が発行する別のレポートでは、ネバダ核実験場と地球規模の死の灰による内部・外部被曝で、約22,000件のがんと、2,000人の白血病による死者が出たと推定している。

ネバダ核実験場の風下における放射能被曝の脅威は2007の後半でも依然として問題となっていた。ペンタゴンは700トンのアンホ爆薬による 地中貫通爆弾 をテストする計画を立てた。その神の条板作戦(Divine Strake)が計画通り行われていれば、大きなキノコ雲が発生し汚染されたほこりをラスベガス・バレー 、ボイジ、ソルトレイクシティ、セントジョージ、ユタ州などの人口密集地に向かって吹きつけたであろう。この計画が2007年2月に中止されたのは、主に、風下を放射能に暴露させる恐れがあるという政治的な圧力のためだった。

ハンフォード

風下住民の多くは兵器の実験によって被曝したが、数百万以上の人が米国の核兵器及あるいは原子力発電の生産施設に起因する放射性降下物の影響を受けてきた。例えば、ワシントン州の中南部に位置するハンフォードはかつて核兵器の生産拠点であったが、ワシントン州保健局は市民主導のハンフォード医療情報ネットワーク(HHIN)と共同でハンフォードでの操業による健康への影響に関する重要なデータを公表した。1943年に設立されてからハンフォードは放射性物質を大気・水・土壌に放出した。それは主に通常の操業によるものであったが、事故や意図的な放出によるものもいくつかあった。ハンフォードの風下に住む、あるいはコロンビア川の下流を水源に利用する住民が高い線量の放射線に晒された事が健康上の問題や出生異常の増加を引き起こしたと推定され、核製造施設による環境と公衆への健康問題との関連が広い関心事となった。

1986年2月までに、高まる市民の圧力によりアメリカ合衆国エネルギー省は非公開としてきたハンフォードでの操業に関する19,000ページの歴史的資料を公開する事を余儀なくされた。これらの報告書は、膨大な量の放射性物質が環境に放出されてコロンビア川と190,000 km2以上の土地を汚染した事を明らかにしていた。特に、報告書はコロンビア川沿いの原子炉で生産されたプルトニウムによる風下住民の被曝を明らかにした。それらの原子炉は冷却のために大量の川の水を使用するため、川の水に含まれる物質が原子炉を循環する事により放射性を帯びる結果をもたらした。放射性物質を含む原子炉冷却水が河川に放出された事により、地下水系と、下流西側のワシントン州およびオレゴン州の海岸の水生動物との両方を汚染した。

ハンフォードの2000名の風下住民により連邦政府に対して提起された集団訴訟は長期に渡る裁判になっている。最初に6人の原告達が、残りの原告達の訴訟に適用される法的判断を得るために2005年に先行して裁判に入った。一部の原告については結審した。

核兵器で使用するために分離・精製されたプルトニウムも空気中への放射性物質の放出をもたらした。ハンフォード・サイトの放射性物質で汚染された空気は、ワシントン、オレゴン、アイダホ、モンタナ州全域、さらにはカナダにまで拡散した。さらなる汚染が汚染された牧草を食べた乳牛を通して食物連鎖に入り込んだ。有害な放射性降下物は、汚染された食品を食べたり牛乳を飲む事で住民達に摂取された。もう一つの汚染食品の源はコロンビア川の魚だった。その影響は日常的に食料を川に依存していたインディアンの集落での異変により認識された。ハンフォードの風下に住むか下流で汚染された水や食品を摂取することにより放射能汚染にさらされた人は約200万人にも及ぶと見積もられている。

マーシャル諸島

風下住民という用語は一般的にハンフォードネバダ核実験場など米国本土の拠点による核放射性降下物の被害者を指すが、マーシャル諸島の住民は米国の太平洋核実験場計画のもとで核実験の甚大な影響に耐えなければならなくなった。現在のマーシャル諸島共和国は1944年から1979年にかけては米国の占領地であり、その期間中に米国は66回の核実験をマーシャル諸島において行った。

これらの多くの核実験の1つ、1954年3月1日に行われたキャッスル作戦のブラボー実験による水爆は、地元住民が耐えなければならなくなった広範囲の放射線被曝の主因となった。ブラボー実験に関連する放射性降下物の量は、世界の核実験の歴史上で最高記録と考えられている。太平洋核実験場の一部であったマーシャル諸島の多くは核放射性降下物によって汚染されたままであり、核実験の時に島に住んでいたそれら風下住民の多くは非常に増加した幾つかのタイプの癌の発生率と先天性欠損症に苦しんでいる。

女性の風下住民に対する放射線の影響

死の灰による電離放射線への曝露による主要な長期的健康被害は甲状腺癌、他の癌腫瘍、および白血病のリスク増大である。放射線被曝とその後の癌リスクとの関係は”よく理解され、最も定量化された、あらゆる一般的な環境における人間に対する発癌性との関係を示している”とアメリカ国立癌研究所の報告書は記している。米国では男性は女性よりも22%も癌の件数が多いが、放射線による発がんの影響については男性よりも女性の方がずっと高い。近年の全米研究評議会とアメリカ合衆国環境保護庁の両方で実施された研究によれば、女性は男性に比べ放射線誘発癌への感受性が以前に考えられていたよりもはるかに高いことが確認された。放射線感受性の高い乳房、卵巣、甲状腺などの女性に特定の器官がこの違いをもたらすと推定されている。

アメリカ合衆国環境保護庁の1999年の連邦指針報告書 No. 13 (FGR-13) 「放射性核種への環境曝露のための癌のリスク係数」 (英: Cancer Risk Coefficients for Environmental Exposure to Radionuclides) では、女性は男性より48%も高い放射性核種に関連した癌の死亡リスクを有すると著者達は結論付けている。放射線誘発癌の性別に基づく差のさらなる証拠は、2006年の全米研究評議会によるBEIR VII報告書として知られている「低線量電離放射線被曝による健康リスク」 (Biological Effects of Ionizing Radiation-VII Health Risks from Exposure to Low Levels of Ionizing Radiation) に掲載され、放射線被ばくに起因するリスクは女性が男性を37.5%上回っている事が発見された。癌の死亡率とは別に癌の発症率を考えると男女による差はさらに大きくなる。同じレベルの放射線被ばくを受けた場合に女性が癌を発症する可能性は、アメリカ合衆国環境保護庁の報告書は男性よりも58%多いと推定する一方で、BEIR VII委員会は52%高くなると結論づけた。

男女のリスクの差は特定の臓器について比較するとさらに大きくなる。両方の報告書は共に乳癌、卵巣、肺、大腸、および甲状腺の組織が女性において放射線の影響を受けやすい事を示している。例えばFGR 13は女性の甲状腺癌の発生率の比は男性に対し2.14倍であると推定しているのに対し、BEIR VIIの調査結果は女性は放射線により誘発される甲状腺癌は4.76倍とさらに脆弱であることを示唆している。

乳房に対する環境によるリスクへの懸念が高まる中で、BEIR VII報告書が「放射線は乳癌に対し他のリスク因子と相乗的に作用する可能性がある」および PCBやダイオキシン類のような内分泌を乱す化学物質が放射線と組み合わされると、単独で作用する場合よりもリスクを増加させる可能性を高める事を示唆する調査報告から引用したことは興味深い。それに関連する懸念は、放射性核種は母乳を通過する可能性がある事で、風下住民の女性達の中には自分の子供に母乳を与える事に消極的になってしまうのも無理はない。乳児の放射性摂取量を減らすことは重要な予防策であるが、それにより女性達は自分の健康のための予防措置を取る事を不可能にしてしまう。たとえば母乳を与える事は乳癌発症のリスクを減らすことができるという報告が幾つか知られている。授乳を控えることによって風下住民の女性の乳癌発生リスクはさらに上昇する、

妊娠と出産成績

一定レベルを超える放射線は流産をもたらすという研究は数多く存在する。流産するか否かを決定するしきい値があるのか、それとも他の要因がある女性達を放射線で誘発される流産に対しより脆弱にさせるのかどうかはまだ判っていない。しかしながら、原爆や核実験場の生存者の研究から臓器が形成されている妊娠初期の女性が核関連の高用量の放射線にさらされた場合、胎児の奇形の高いリスクとなることが明らかである。流産、切迫流産、先天性疾患は母親に身体的、性的、および生殖に関する健康だけでなく、社会的そして精神的な健康にも大きな影響を与える。胎児の形成時に放射線の影響があることは女性特有の健康上の問題で、卵子は女児がまだ胎児として子宮内にとどまっている間に形成されるため、女児を妊娠中の母親への有害な影響は、娘に卵巣癌、不妊、および他の生殖発達上の問題と多世代に渡るリスク増をもたらす可能性がある。

風下住民への補償と性別・人種問題

1990年の放射線被爆補償法のもとで、核放射性降下物に特定の疾患と個人曝露との間の相関関係を証明することができる風下住民は連邦政府から5万ドルの補償金を受ける資格がある。ウラン採掘場の坑夫は100,000ドルの受給資格があり、採掘現場の関係者は75000ドルの受給対象となる。しかしながら、致死的な肺癌の異常に高い罹病率の問題に直面したナバホ族のウラン坑夫の未亡人の多くは必要な医療や補償を受ける点での障害がある。ひとつの問題は補償を求めているナバホ族の未亡人の多くは1930年代と1940年代に婚姻届によってではなく結婚を祝う部族の儀式により夫婦となったのに、連邦政府は婚姻の証明書を要求している事である。言語や文化の壁がさらなる問題としてナバホの風下住民に立ちふさがる。高齢のナバホ族の多くは英語を話せないので、その子供たちが調査をして部族の法の裁き主から部族で結婚したという有効な証明書を得る責任を負わされる。同様に、政府が要求している古い医療や職業に関する資料を探す上での困難もある。政府やウラン鉱山会社側にあるナバホの坑夫に関する資料も散逸しており調査が困難である。